N’Golo Kanté: Balveroveraar maakt elk team beter

Zonder categorie

N’Golo Kanté is een stille. Zijn ploeggenoten bij Franse clubs in de tweede en derde divisie, waar hij zijn profcarrière begon, herinneren zich dat hij buiten het veld soms urenlang geen woord sprak. 

Nog steeds heeft de beste verdedigende middenvelder ter wereld niet veel behoefte om te praten. Niet over de dood van zijn vader toen hij elf was, een gezinsdrama dat een enorme schok moet zijn geweest voor het N’Golo en zijn acht broers en zussen woonden in de banlieus van Rueil-Malmaison, een dichtbevolkte buitenwijk op dik twaalf kilometer van het centrum van Parijs. 

Je hoort N’Golo ook niet praten niet over de dood zijn broer, aan een hartaanval, kort voordat hij in 2018 met Frankrijk wereldkampioen werd. Heel zelden maar spreekt hij als moslim over zijn geloof, als het haast niet anders kan of wanneer hij denkt dat anderen last van hem hebben. Eric Vandenabeele, zijn ploeggenoot bij zijn eerste profclub Boulogne-sur-Mer, vertelde tegen de sportkrant L’Équipe dat Kanté hem vroeg of hij het goed vond dat hij op hun gezamenlijke hotelkamer zou bidden, of dat hij dat beter buiten kon doen. 

KNUFFELTJE

N’Golo Kanté draagt geen sierraden, heeft geen tatoeages en niet elke week een nieuw kapsel zoals veel van zijn teamgenoten. Met zijn wat kinderlijke voorkomen, zwijgzaamheid, zijn zijn gulle lach en het spleetje tussen zijn voortanden wekt Kanté soms vertedering op bij zijn medespelers. ‘Le petit chouchou du vestiaire’, het kleine knuffeltje van de kleedkamer noemde de voorzitter van de Franse club Caen hem eens. Hij blijft altijd lachen, maar zelf vindt hij het maar niks dat geknuffel: ‘Ik ben niet het troetelkindje van de Fransen’.

In het seizoen 2014-2015 maakte Kanté grote indruk in een wedstrijd met Caen tegen Marseille. Marseille-coach Bielsa en Leicester City probeerden de Fransman daarna allebei binnen te halen.

Het zou niemand verbazen als Kanté als jochie wel eens gepest is, maar ook daarover laat hij maar weinig los. Wel zette hij zich in 2019 in voor een campagne tegen pesten op scholen, samen met andere internationals. Het was een rol die hem pastte, zo legde Kante destijds uit. ‘Ik wil niet generaliseren, maar er zijn kinderen die mijn karakter delen. Ik ben teruggetrokken. Die eigenschap maakt je kwetsbaar voor pestgedrag. Als je geconfronteerd wordt met pestgedrag op school, dan moet je weten dat er oplossingen zijn. En als je pestgedrag ziet gebeuren, dan zijn er ook oplossingen.’

MALI

Kanté’s vader komt in 1980 van Frankrijk naar Mali. Zijn voornaam verwijst naar Ngolo Diarra een slaaf die in de zevende eeuw koning werd van het Malinese Ségou. Het huis waar hij in 1991 geboren wordt is een wit betonblok van acht met schotelantennes op piepkleine balkonnetjes. Acht verdiepingen. Als jochie struint Kanté hij de straten van Parijs af, op zoek naar afval dat ze konden verkopen. 

Vanaf zijn tiende speelde Kante jarenlang bij Suresnes, een club net buiten de gemeentegrens van Parijs. Hij viel op, omdat hij zoveel rende en van iedereen de bal afpakte. ‘Hij hield niet op met rennen en ook nog op een slimme manier’ vertelde zijn jeugdtrainer Piotr Wojtyna tegen L’Équipe. Keurig opgegevoed, was N’Golo volgens zijn trainer. En altijd vrolijk aan het lachen. Net als zijn broers en zussen van wie er twee bij Suresnes speelden. 

N’Golo was goed genoeg om mee te spelen met oudere jongens. Het is grappig om te zien, op de weinige beelden die er zijn uit zijn jeugd. Dat kleine mannetje dat overal achteraan rent en grote jongens de bal afpakt. Tich was het jarenlang niet goed genoeg om echt door te breken. 

Nooit wordt Kanté uitgekozen voor regionale of nationale selectie-elftallen. Als hij al bijna twintig is rijdt Pierre Ville, voorzitter van Suresnes met hem half Frankrijk rond om een club ervan te overtuigen dan Kanté een fantastische voetballer is. Tevergeefs. Sochaux, Rennes, Lorient en de jeugdopleiding van Clairefontaine zien het niet in hem zitten. Ook Arsenal-coach Arsène Wenger is niet overtuigd, opmerkelijk, omdat Ville Suresnes en de coach van Arsenal heel goede vrienden zijn. Het is, naast het niet binnenhalen van Cristiano Ronaldo de grootste fout uit zijn coaching carrière, zo bekende Wenger later in een interview met oud Arsenal-spits Ian Wright. ‘

Arsenal-coach Arsène Wenger beschouwt het niet binnenhalen van N’Golo Kanté als een grote fout in zijn coaching carrière.

Kanté is te klein. Hij leeft te veel in zijn eigen wereldje, vinden zijn trainers en scouts. Als hijnegentien is lukt het eindelijk hem onder te brengen is naar Boulogne-sur-Mer, een club op 250 kilometer van Parijs. Teamgenoot Vandenabeele heeft hem zien binnenkomen bij Boulogne: ‘Een klein verlegen jochie. Een klein blauw en geel sportbroekje, te ver opgetrokken.’ 

Hij mag intrekken bij teamgenoot Faycal Nini. Samen spelen ze op de Playstation en bezoeken ze de moskee. Met een veel te grote rugzak rijdt Kanté door de heuvels naar de trainingen van het tweede elftal, eerst op zijn scooter en later met een tweedehands auto. 

Boulogne is al gedegradeerd van de tweede naar de derde divisie als N’golo voor het eerst een potje mee mag doen met het eerste. Vanaf dat moment neemt zijn carrièreeen vlucht. Na een vol seizoen in het eerste bij Boulogne stapt Kanté over naar Caen en met deze club promoveert hij een jaar later naar de Ligue 1. Op zijn 23ste speeltKanté dan eindelijk zijn eerste wedstrijd op het hoogste niveau in Frankrijk, erg laat voor een wereldster. 

VRIJE TRAPPEN

Nog altijd speelt Kanté alsof hij niet wil opvallen. Vrije trappen neemt hij liever niet en hij geeft liever een pass dan dat hij een inividuele actie maakt. En toch valt Kanté op, want hij maakt zijn team beter. ‘Wat hij doet is zeldzaam’, zei Arsène Wenger over hem. ‘Hij wint de bal, zonder overtredingen te maken. En direct daarna brengt hij de bal naar voren.’

In het seizoen 2014-15 was er in de Franse competitie geen middenvelder die meer ballen onderschepte of meer succesvolle tackles inzette dan N’Golo Kanté deed bij Caen. De beroemde Argentijnse trainer Marcelo Bielsa wilde hem graag binnenhalen bij Marseille, maar Kanté kiest voor Leicester in de Premier League. 

Op de de eerste Leicester-trainingen leek het erop dat Kanté een pak batterijen in zijn voetbalbroek verborg, zo vertelt oud Leicester-coach Ranieri op de website Players Tribune. ‘Hee N’golo rustig’, riep ik tegen hem. ‘Ren toch niet achter elke bal aan’. Oké baas, antwoordde N’Golo. Maar tien seconden later ziet Ranieri hem weer achter de bal aanrennen. ‘Een keer ga ik nog meemaken dat je een voorzet geeft en die zelf inkopt’, grapt de Italiaanse coach.

Kanté vertelt Jamy Vardy dat hij van plan is voor zijn trainingen naar het stadion te rennen, maar doet dat uiteindelijk niet, omdat zijn teamgenoten het hem afraden. In plaats daarvan komt hij naar de trainingen in een Mini Cooper, een autootje dat schril afsteekt bij de Lamborgini’s en fourwheel drives van veel medespelers en de Bently met een gepersonaliseerde nummerplaat van sterspeler Vardy. Kanté is niet geïnteresseerd in auto’s. Zo’n klein karretje is handig om in Engeland links te leren rijden, vertelde hij tegen The Sunday Times.

KAMPIOEN

Kanté levert in het seizoen 2015-16 een cruciale bijdrage aan het kampioenschap van Leicester. Net als in Frankrijk maakt hij in Engeland voor Leicester meer succesvolle tackles en onderscheppingen dan welke andere speler dan ook. Het lijkt erop dat Kanté ondanks zijn prestaties op het veld zijn eenvoud heeft weten te bewaren, zelfs na zijn overstap voor 36 miljoen euro naar het Chelsea van de poenerige Rus Abramovitsj. Zijn salaris ligt intussen op meer dan honderdduizend pond per week, maar hij blijft rondrijden in zijn Mini Cooper. 

Volgens onthullingen van de onderzoeksjournalisten gebaseerd op gelekte documenten van van Football Leaks heeft Kanté bij Chelsea geweigerd om mee te werken aan het opzetten van een brievenbusfirma op het kanaaleiland Jersey, bedoeld om de belasting te ontduiken.

TALISMAN

Kanté heeft voor zover bekend nooit een vlieg kwaad gedaan en andersom zouden de Fransen woedend worden als iemand hem een haar zou krenken. Spelend met nummer 13 is hij uitgegroeid tot een talisman van Les Bleus. Nog nooit verloor Frankrijk een wedstrijd op een eindtoernooi als Kanté meespeelde.

Kanté heeft intussen een al een indrukwekkend aantal prijzen binnengehaald: Hij is wereldkampioen, hij won de Champions League en de Uefa-cup en werd kampioen van Engeland met Leicester en Chelsea. 

Bij elke bekerwinst blijft hij lachen, maar toch lijkt het erop alsof hij zich wat ongemakkelijk voelt in het feestgedruis. Er is een foto van Kanté, toen hij een jaar of twaalf was. Zijn teamgenoten houden een beker omhoog, terwijl hij er bijstaat, wat verloren want hij komt maar net tot hun middel. En die beker was niet eens voor de ploeg, hij was voor Kanté. Kort daarvoor is hij gekozen tot beste speler van het toernooi.

Teamgenoten van Kanté houden een beker omhoog die hij heeft gewonnen.

Ook later doet Kanté verlegen met zijn trofeeën. De Champions League die hij in 2021 won met Chelsea raakt hij alleen maar voorzichtig aan, terwijl zijn medespelers de beker enthousiast kustten. Tijdens de viering van het winnen van het wereldkampioenschap moest zijn teamgenoot Nzonzi eraan te pas komen om Kanté te betrekken in het feestgedruis en om ervoor te zorgen dat hij met de beker op de foto gaat.

Een paar maanden na het winnen van de Wereldcup, deden de Fransen hun Wereldcupfeestje nog eens over in het Parc des Princes en is er voor Kanté geen ontkomen aan. Zijn mede-internationals slaan de armen rond zijn schouders en Kanté lacht van oor tot oor terwijl het hele team hem toezingt. een lach van oor tot oor op de melodie van Oh Champs Elysee van Joe Dassin hebben de fans een loflied voor hem geschreven:

Il est petit/ Il est gentil,/ Il a bouffé Léo Messi/ Mais on sait tous que c’est un tricheur/ N’Golo Kanté

Hij is klein/ Hij is aardig/ Hij heeft Lionel Messi opgevroten/ Maar wij weten allemaal dat hij een bedrieger is/ N’Golo Kanté

Les Bleus zingen N’Golo Kanté toe in een groepshut in het Park des Princes.

Kanté een bedrieger? Hoe kan dat? In het veld gedraagt de Fransman zich meestal voorbeeldig. 

Zelfs als hij hard getackeld wordt laat hij zich niet vallen en met veertig gele kaarten en een rode in zijn hele carrière gedraagt hij zich best netjes voor een verdedigende middenvelder die altijd moet tackelen.

Collega-internationals plagen Kanté met de tekst van het liedje met een voorval tijdens een spelletje kaarten van een paar jaar geleden. Er is een filmpje in het vliegtuig waarin hij lijkt te worden betrapt tijdens het kaartspelletje Uno. Teamgenoot Kylian Mbappé buldert een stoel verderop van het lachen als hij het ontdekt. Kanté lacht vrolijk terug, maar toch een beetje als een boer met kiespijn. ‘Ik wil altijd winnen en mensen die van me verliezen willen me misschien een slechte reputatie geven’, zei hij later tegen de Franse pers. ‘Ik voel me geen valsspeler.’

Er is een filmpje in het vliegtuig waarin Kantéj lijkt te worden betrapt op valsspelen tijdens het kaartspelletje Uno (5 minuten en 21 seconden).

Geef een antwoord